Исследователи долгое время пытались найти способ извлечь ДНК из останков древних людей, долгие тысячелетия пребывавших в жарких широтах. В 1985 году в научной статье, опубликованной журналом Nature, было сообщено о последовательности ДНК, извлечённой из древнеегипетских мумий. Это стало событием: впервые кому-то удалось изолировать генетический материал давно умершего человека. Геном их оказался типичным для современного европейца, и автор работы, известный генетик Сванте Паабо (Svante Pääbo) признал, что последовательность, вероятно, стала результатом загрязнения материала современной ДНК – возможно, что даже его собственной.
Так как тепло ускоряет распад ДНК, он и другие учёные сосредоточились на изучении останков, хранившихся в холодном климате: в подобных условиях ДНК сохраняются наилучшим образом.
Это привело к некоему географическому смещению в исследовании древних ДНК – учёные считают, что в настоящее время научные работы несколько "европоцентристские".
Однако теперь, 30 лет спустя, исследователи планируют "вернуться" в тёплые места. Команда европейских специалистов опубликовала в журнале Science работу, посвящённую изучению первого древнего генома из Африки. Он был извлечён из 4500-летнего скелета, найденного на территории Эфиопии. Также учёные сообщили о том, что изучали генетические профили десятков 8000-летних останков из стран Ближнего Востока. Эти результаты указали на неизвестные ранее миграции и пролили свет на доисторические события, вершившиеся далеко за пределами Европы и Азии.
"Разумеется, мы никогда не сомневались в том, что увлекательные события человеческой истории происходили не только в Европе", – комментирует Ханнес Шрёдер (Hannes Schroeder) из Музея естествознания в Дании.
Сам он использовал древнюю ДНК, чтобы проследить происхождение рабов Карибского бассейна. Научные достижения последних десятилетий позволили изучать короткие и повреждённые фрагменты ДНК, обычно находящиеся в останках из более тёплых мест. Исследователи также обнаружили, что крошечная часть внутреннего уха и каменистая кость (часть височной кости) содержат гораздо большее количество ДНК, нежели другие части человеческого скелета.
Археолог Рон Пинхаси (Ron Pinhasi) из университетского колледжа в Дублине вместе со своими коллегами проанализировал ДНК 26 окаменелых скелетов древних обитателей северо-запада Анатолии (современные турецкие территории), живших около 8 тысяч лет тому назад, то есть примерно в то же время, когда сельское хозяйство начало распространятся с Ближнего Востока в Европу. Анализ показывает, что источник их миграции находился в юго-восточной и центральной Европе, куда переместились местные охотники-собиратели.
Пинхаси также исследовал каменистую кость 4500-летнего скелета, найденного в 2012 году в пещере Мота в горах Эфиопии. Его команде удалось восстановить достаточно ДНК для секвенирования древнего генома, так что они впервые предоставили полную картину генома древнего жителя Африки. Напомним, что учёные выяснили, древний человек оказался тесно связан с современными эфиопскими горцами ари. С помощью генетических доказательств (древних евразийских и современных евразийских и африканских геномов) учёные определили, что ари – родственники ближневосточных фермеров. Предполагается, что некоторые из этих древних людей пришли из Европы на юг Африки, образовав новые культуры.
"Африка – место очень важное в плане изучения истории переселения людей. Очевидно, что она требует пристального внимания, – комментирует Эске Виллерслев (Eske Willerslev), эволюционный генетик из Музея естествознания в Дании. – Проще всего получить ДНК тех африканских останков, что хранятся в относительно холодных высотных пещерах с собственным микроклиматом. Однако со временем мы сможем извлекать ДНК из тех останков, которым несколько десятков тысяч лет, а не несколько тысяч".
Некоторые исследователи полагают, что останки возрастом около сотни тысяч лет из пещер Схул и Кафзех могут помочь учёным понять африканские миграции, которые предшествовали глобальному расселению Homo sapiens на десятки тысячелетий. Многие учёные считают, что этих миграций не было вовсе, и только анализ ДНК может помочь как-то разрешить эти споры.
Впрочем, немало скелетов и в других регионах ждут подобного анализа: например, так называемый человек флоресский (Homo floresiensis), таинственный ископаемый "хоббит", обнаруженный десять лет назад на индонезийском острове Флорес. Учёные надеются, что новые технологии и знания помогут определить его эволюционное отношение к H. sapiens.