Еще в 1970-х годах ученые обнаружили в в той области мозга млекопитающих, которая и является центром пространственной ориентации - гипокампе, два типа клеток - нейроны места и координатные нейроны.
Джону О'Кифу из Университетского коледжа Лондона и Майбрит и Эдвард Мозерам из Центра биологии памяти Норвегии за исследования этих клеток дали Нобелевскую премию в области физиологии или медицины.
Проводя исследования на больных эпилепсией, лечившихся при помощи вживленных в мозг электродов, в ходе экспериментов было предложено сыграть в компьютерную игру. Игроки управляли велосипедом на открытой местности. Нужно было прокладывать маршрут, собирать предметы, а потом возвращаться обратно к тем точкам, где были найдены  объекты. В результате этих экспериментов была продемонстрирована  работа координатных нейронов.
Израильские ученые из Института Вейцмана, проведя исследование с летучими мышами ещё более наглядно показали работу координатных нейронов. Результаты научной работы представлены в журнале Nature. С помощью имплантированных в мозг летучих мышей микроэлектродов была записана активность нейронов во время полета. Выяснилось, что при различных поворотах головы включаются определенные клетки. Они реагируют на направление, действуя по принципу компаса. Кроме того, обеспечивающие внутреннюю GPS мозга нейроны активизируются в знакомых местах, включая карту местности, которая моделирует окружающее пространство в форме бублика (тора). «Это не анатомическая структура, а модель функционального устройства. Тор лучше сферы передает животным информацию об окружающем мире (при повороте головы)», — рассказал ученый.
Важность нового исследования Финкельштейн объяснил на примере вертиго — ощущения кажущегося движения собственного тела в пространстве или окружающих предметов относительно тела. По мнению ученого, вертиго может вызываться нарушением взаимодействия между ментальной картой и трехмерным компасом.