Практически все рабочие электростанции генерируют энергию с помощью пара. Они используют топливо для нагрева воды и получения пара, который будет вращать турбины, генерируя электричество. Учёные из Массачусетского технологического института решили, что можно генерировать пар для этого с помощью солнечной энергии. Они нашли абсолютно новую структуру, позволяющую превращать солнечный свет в пар: это губка, разработанная главой Подразделения механической инженерии MIT Гэн Ченом, пост-докторантом Хади Хасеми и их коллегами. Она состоит из слоя графитовых чешуек поверх углеродной пены, которая плавает в нескольких слоях различных жидкостей, включая воду. Когда солнечный свет попадает на поверхность этой губки, он создаёт тепловое пятно в графите, которое вытягивает воду наверх через пористый материал. Нагреваясь, поднимающаяся вода превращается в пар.
На текущий момент материал способен конвертировать в пар 85 процентов падающего на него солнечного света, при этом во время процесса теряется очень малая доля образующегося тепла.
«На текущий момент наша система не герметизирована, и мы планируем исследовать это направление», говорит Чен.

Вообще то Чен изобрел то, что давно изобретено природой. У бабочек семейства парусников крылья поглощают свет своими чешуйками, в которых множество сотовых отверстий с выступами направляющими свет в отверстие, далее он передается телу бабочки и согревает его.

То, что как реальный источник пара для больших электростанций губка Чена не годится это видно невооружённым глазом. Губка быстро забьется примесями, имеющимися в воде. А пар, при попытке его сжатия, вытеснит воду из губки. Но может быть, можно было бы с помощью подобной губки создать, например, холодильник работающий от солнечного света. Или хотя бы обогреватель для дома.