Ведическая культура - это индо-арийская культура, ассоциируемая с Ведами - священными писаниями индуизма, составленными на ведическом санскрите. По принятому в науке мнению, ведическая цивилизация существовала в период с середины II до середины I тысячелетия до н. э., (что оспаривается некоторыми индийскими историками и западными учёными, которые ассоциируют Индскую цивилизацию с ведической).
Первые 500 лет ведического периода с 1500 до1000 года до н. э. соответствуют бронзовому веку Индии, а последующие 500 лет (1000-500 года до н. э.) - железному веку.

В середине II тысячелетия до н. э. индийский субконтинент подвергся вторжению кочевых племён ариев, которые принесли с собой ведическую культуру. Индо-арийские племена переселились в северо-западные регионы индийского субконтинента, передав коренному населению свой язык и ведическую культуру.
Общество индо-арьев состояло из больших пастушеских кланов. Постепенно, всё более важную роль стало играть земледелие, а в организационной структуре общества - кастовое деление. К X веку до н. э. в Северо-Западной Индии начался железный век. К этому периоду учёные относят составление «Атхарва-веды», - первого древнеиндийского текста, в котором упоминается железо. Считается, что в этот поздний ведический период произошёл переход от преобладавшей ранее системы пастушеских племён к установлению множества маленьких княжеств, называемых Махаджанапады. Именно этим периодом учёные датируют памятники древнеиндийской эпической поэзии - «Махабхарату» и «Рамаяну».

Махаджанапады

К концу ведического периода на индийском субконтиненте появился ряд маленьких царств и городов-государств, многие из которых упоминаются в ведической и раннебуддийской литературе, датируемой периодом после X века до н. э. К V веку до н. э. образовалось 16 царств или «республик», известных как Махаджанапады - Каши, Косала, Анга, Магадха, Вриджи, Малла, Чеди, Вамша, Куру, Панчала, Матсья, Шурасена, Ассака, Аванти, Гандхара и Камбоджа. Они раскинулись по Индо-Гангской равнине от современного Афганистана до Махараштры и Бенгалии. В это время начался второй крупный период урбанизации после Индской цивилизации. На остальной части субконтинента, по всей видимости, существовало множество других маленьких государственных образований, о которых известно по упоминаниям в литературе. В одних из них царская власть передавалась по наследству, а в других поданные сами выбирали своих правителей. Основным языком образованных людей в то время являлся санскрит, а простое население Северной Индии общалось на различных местных диалектах, так называемом пракрите. К V веку до н. э., то есть ко времени рождения Будды, многие из 16 царств объединились и образовали четыре более крупных государства. Это были Ватса, Аванти, Кошала и Магадха.

Основными религиозными практиками того времени были сложные ведические ритуалы, проводимые брахманами. Принято считать, что именно в этот период с VII по V век до н. э. были записаны Упанишады - поздние ведические религиозно-философские тексты. Упанишады оказали огромное влияние на формирование индийской философии, и, появившись примерно в одно время с буддизмом и джайнизмом, ознаменовали собой золотой век мысли этого периода. В 537 году до н. э. Сиддхарта Гаутама достиг «просветления», и стал известен как Будда - «пробудившийся». Примерно в то же самое время, Махавира (24-й Тиртханкара джайнов) проповедал близкое буддизму учение, позднее ставшее джайнизмом. В доктринах буддизма и джайнизма акцентировался аскетизм и распространялись они на языке пракрите, что позволило этим вероучениям приобрести большое количество приверженцев среди народных масс. Они оказали огромное влияние на практики индийских религиозных традиций, связанные с вегетарианством, запретом на убийство животных и ахимсой.

В то время как географическое влияние джайнизма ограничилось Индией, буддийские монахи распространили учение Будды в Тибет, Шри-Ланку, Центральную, Восточную и Юго-Восточную Азию.

Персидское и греческое вторжения

Завоевания Александра Македонского дошли до самого северного края Индии - района реки Инд в современном Пакистане.

Около 520 года до н. э., во время правления персидского царя Дария I, северо-западная часть индийского субконтинента (современные восточный Афганистан и Пакистан) были завоёваны персидской империей Ахеменидов, оставшись подвластными ей в течение двух последующих столетий. В 334 году до н. э. Александр Македонский, завоевав Малую Азию и империю Ахеменидов, достиг северо-западных границ индийского субконтинента. Там он одержал победу над царём Пором в Битве на Гидаспе и завоевал большую часть Пенджаба. Однако, войска Александра отказались последовать по ту сторону реки Биас около места, где в настоящее время расположен город Джаландхар. Оставив многих македонских солдат-ветеранов в завоёванных регионах, Александр ушёл со своей армией на юго-запад.

Персидское и греческое вторжение оказали значительное историческое влияние на развитие индийской цивилизации. Политическое устройство персов повлияло на возникшие позднее формы правительства субконтинента, включая административную структуру династии Маурьев. В добавок к этому, в регионе Гандхара (современном восточном Афганистане и северо-западном Пакистане), в результате смешения индийской, персидской, центральноазиатской и греческой культур, сформировалась смешанная греко-буддийская культура, которая просуществовала вплоть до V века н. э. и оказала влияние на развитие буддизма махаяна.

Империя Магадха

Среди шестнадцати Махаджанапад, наиболее значительной была империя Магадха, которой, на протяжении её истории правили различные династии. Основана она была династией Хартянка в 684 году до н. э. Её столицей был город Раджагриха, позднее получивший название Паталипутра. Затем к власти пришла династия Шишунага, которую в 424 году до н. э. сменила династия Нанда.

Династия Маурьев

В 321 году до н. э. Чандрагупта Маурья в сотрудничестве с гениальным Чанакьей основал династию Маурьев, одержав победу над царём династии Нанда - Дхану Нанду. В период правления Маурьев большая часть индийского субконтинента объединилась в одно государство. Империя Маурьев под управлением Чандрагупты не только завоевала практически весь полуостров Индостан, но и расширила свои границы в Персию и Среднюю Азию. Чандрагупта также внёс значительный вклад в распространение джайнизма в Южной Индии.

Чандрагупту сменил на престоле его сын Биндусара, при котором произошло дальнейшее расширение границ империи за счёт завоевания царства Калинга на востоке и других царств на крайнем юге полуострова Индостан.

Биндусару сменил его сын Ашока, который в первые годы своего правления предпринял попытку дальнейшего расширения границ империи. Однако, после кровопролитного вторжения в Калингу, он отказался от идеи насилия, обратился в буддизм и стал приверженцем принципа ахимсы. Эдикты Ашоки представляют собой древнейшие сохранившиеся индийские документы, благодаря которым стала возможной более или менне точная датировка последующих династий и правителей. При правлении Ашоки, буддизм распространился по всей Восточной и Юго-восточной Азии. Внук Ашоки Сампрати обратился в джайнизм и сыграл значительную роль в распространении этого вероучения.

Последующие династии

В 185 году до н. э. была основана династия Шунга. Это произошло после того, как последний из правителей Маурьев царь Брихадратха был убит Пушьямитра Шунгой - главнокомандующим армии Маурьев. На смену династии Шунга пришла династия Канва, которая управляла Восточной Индией в период с 71 по 26 год до н. э. Её сменила династия Сатавахана и на месте империи Магадха возникло царство Андхра.

Ранние срединные царства - золотой век

Срединный период ознаменовался заметным развитием культуры. Начиная с 230 года до н. э. Южной Индией правила династия Сатаваханов, также известных как Андхры. Шестой царь династии, по имени Шатакарни, одержал победу над североиндийской династией Шунга. Другим известным царём династии был Гаутамипутра Шатакарни.

В Гималаях, в период со II века до н. э. по III век н. э. существовало царство Кунинда. В середине I века н. э. из Средней Азии в северо-западную Индию вторглась Кушанская династия, положив начало империи, которая впоследствии распростёрлась от Пешавара до Бенгальского залива. В её состав также входили древняя Бактрия (на севере современного Афганистана) и южный Таджикистан. Царство Западных Кшатрапов (35 - 405 года н. э.), располагавшееся в западной и центральной части Индии, управлялось правителями Саки, которые пришли на смену индо-скифам. Они были современниками Кушанской династии, правившей северной частью индийского субконтинента, и династии Сатаваханов (Андхров), владычествовавших над центральной Индией.

В разное время, южная часть полуострова Индостан находилась под властью таких царств и империй, как Пандья, Ранние Чолы, Чера, Кадамба, Западная Ганга, Паллава и Чалукья. Некоторые южные царства преобразовались в заморские империи, которые раскинулись по всей Юго-Восточной Азии. В борьбе за владычество на юге индийского субконтинента, эти царства периодически воевали как друг с другом, так и с деканскими государствами. Буддийское царство Калабхаров на какое-то время прервало доминирующее положение империй Чола, Чера и Пандья на южной части полуострова Индостан.

Северо-западные смешанные культуры

К северо-западным смешанным культурам индийского субконтинента относятся индо-греческая, индо-скифская, индо-парфянская и индо-сасанидская.

Индо-греческое царство было основано греко-бактрийским царём Деметрием в 180 году до н. э. и располагалось на территории современных Афганистана и Пакистана. Просуществовало оно почти два столетия, в течение которых им управляло более 30 греческих царей, часто вступавших в конфликты друг с другом. Индо-скифы были одной из ветвей индоевропейских саков (скифов), которые переселились из южной Сибири сначала в Бактрию, а затем в Согдиану, Кашмир, Арахозию, Гандхару и в конце концов в Индию; их царство просуществовало с середины II до I века до н. э. Позднее, Индо-парфянское царство захватило большую часть современного Афганистана и северную часть Пакистана, одержав победу над многими кушанскими правителями, такими как Куджула Кадфиз. Персидская Сасанидская империя, существовавшая в одно время с империей Гуптов, расширилась до территории современного Пакистана, где в результате смешения индийской и персидской культур зародилась индо-сасанидская культура.